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Ligue américaine de hockey

La Ligue américaine de hockey est une ligue professionnelle de hockey sur glace composée de 31 franchises situées au Canada et aux États-Unis. La ligue se nomme en anglais American Hockey League et est souvent désignée par les sigles LAH ou AHL. La LAH est structurée en deux associations de quinze et seize franchises et chaque association est composée de deux divisions. Une saison type de la LAH se compose d’une saison régulière puis de séries éliminatoires. Au cours de la saison régulière, chaque équipe joue 68 ou 76 matchs et les quatre meilleures équipes de chaque division sont qualifiées pour les séries éliminatoires. La Coupe Calder est remise depuis la saison 1936-1937 à la meilleure équipe des séries.

Traditionnellement, les équipes de la LAH sont associées à des équipes de la Ligue nationale de hockey et également à des ligues de niveau inférieur. Les franchises de la LAH servent ainsi d’écoles à celles de la LNH. En 2006, la LAH se dote de son premier Temple de la renommée afin de mettre en avant des personnalités ayant marqué l’histoire de la ligue.

La Ligue américaine de hockey compte chaque année un nombre variable d’équipes. La ligue est divisée en deux associations elles-mêmes formées de deux divisions chacune pour trente-et-une équipes.

Les équipes jouent 68 ou 76 matchs durant la saison régulière : depuis la saison 2015-2016, les cinq équipes basées en Californie (Bakersfield, San Jose, Ontario, San Diego et Stockton) ne disputent que 68 matchs afin de réduire notamment les coûts liés aux déplacements. La saison suivante, la nouvelle équipe des Roadrunners de Tucson a adopté elle aussi cette tactique.

Parce qu’elles ne disputent pas le même nombre de matchs en saison régulière, les équipes sont classées selon le pourcentage de points qu’elles ont accumulé durant la saison par rapport au nombre de points qui étaient en jeu. Les quatre meilleures équipes des différentes divisions sont, à l’issue de la saison régulière, qualifiées pour des séries éliminatoires.

Les séries comportent quatre étapes différentes : les demi-finales de divisions, les finales de divisions puis les finales d’associations et enfin la finale de la Coupe Calder. Le premier tour des séries se joue au meilleur des cinq matchs, la première équipe gagnant trois matchs continuant sa progression dans « l’arbre qualificatif » vers la finale de la Coupe. Les rondes suivantes se disputent au meilleur des sept parties.

Le Match des étoiles de la LAH marque environ la mi-saison pour les équipes.

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